dimarts, 26 d’abril de 2011

L'estalvi energètic comença en els propis llars

Una altra de les estratègies d'estalvi passa per augmentar l'eficiència energètica dels edificis. Entre altres accions, això inclou aïllar els pisos tèrmicament, substituir els llums per altres de baix consum, millorar els sistemes de ventilació-les instal • lacions modernes utilitzen més energia per a refredar que per escalfar-, desconnectar els aparells que es troben en mode stand-by -només a Alemanya es consumeixen d'aquesta manera la producció energètica anual de dues centrals nuclears-i, sobretot, aprofitar al màxim l'energia solar, equipant les instal.lacions amb sistemes d'emmagatzematge energètic de llarga durada.

energia-que-viene2Encara que aquestes mesures poden endarrerir una més que previsible crisi global de l'energia , a llarg termini serà necessari obtenir noves fonts o, segons plantegen diferents col.lectius ecologistes, explotar el millor possible les renovables . La veritat és que Espanya encara depèn en gran mesura dels combustibles fòssils . En l'últim informe sobre el sistema elèctric del nostre país elaborat per Red Eléctrica, es recull que les energies renovables, especialment la hidràulica i l'eòlica, cobreixen al voltant del 23% de la demanda. No obstant això, un estudi del WorldWatch Institute -una organització que analitza l'impacte de les activitats humanes sobre el medi ambient-recalca que amb les tecnologies actuals es podrien cobrir diverses vegades les necessitats energètiques del planeta utilitzant exclusivament fonts inesgotables. Així, l'informe assenyala que enfront dels 132,5 bilions de quilowatts-hora que es consumeixen anualment a tot el món, amb els mitjans amb què comptem avui es podrien obtenir 444 bilions de quilovats-hora a partir de l'energia solar, 167 bilions a partir de l'eòlica, 139 de la geotermal i 69 de la biomassa. Una vegada més, el problema segueix sent que gairebé dues terceres parts de l'energia es malgasten durant el procés d'obtenció d'electricitat.

Però de veritat és possible proveir-únicament del sol, l'aigua o la biomassa ? De moment, la font energètica renovable més important-i explotada-és la del vent, un camp en què el nostre país és un dels líders mundials. De fet, segons l'observatori de l'Associació Empresarial Eòlica, la potència instal.lada a Espanya ronda els 17 gigawatts, una quantitat que només superen Alemanya i EUA. Així i tot, sembrar un país amb aerogeneradors té unes evidents limitacions físiques, de manera que ja s'està tornant la vista al mar, on es laran les futures generacions de parcs eòlics .

Alpha Ventus , el primer d'aquestes característiques desenvolupat a Alemanya, està situat al mar del Nord, a 45 quilòmetres de l'illa de Borkum. Els seus 12 molins , d'uns 90 metres d'alçada i 116 de diàmetre, es compten entre els més grans construïts fins ara i podran il.luminar uns 50.000 llars . Si tot va bé estaran plenament operatius a finals d'aquest any. A Dinamarca, el camp de Nysted, a 10 quilòmetres del litoral, funciona des de 2003. Els seus 72 turbines nodreixen les necessitats de 145.000 habitatges. No gaire lluny, a la costa de Jutlàndia, el parc eòlic marí Horns Rev acumula altres 80 turbines amb una potència encara superior. A Espanya, on el Govern acaba d'aprovar l'Estudi Estratègic Ambiental del Litoral, l'objectiu és definir les zones aptes per a la instal.lació de parcs eòlics marins, es planeja construir en els pròxims anys 31 d'ells, que generaran tanta electricitat com tres centrals nuclears . El problema és que molts veïns de Cadis, Huelva, Almeria, Múrcia, Castelló, Tarragona, Galícia o Canàries, on hi ha projectes en fase de disseny, s'oposen a veure la línia de l'horitzó esquitxada d'aquests gegants. Encara que no entraran en funcionament abans de 2012, es preveuen 73 àrees eòliques marines repartides al llarg de les nostres costes.

Les estimacions de la Comissió Europea auguren que Espanya podria tenir 25,5 gigawatts de potència marina eòlica instal.lada el 2020 , més de la que actualment hi ha a terra, i que només així el nostre país podrà assolir l'objectiu fixat per aquest organisme que estableix que en aquesta data el 20% de l'energia que consumim sigui d'origen renovable. L'Associació Europea de l'Energia Eòlica calcula que, cinc anys després, els parcs marins generaran més llocs de treball que els terrestres. En total, el sector feina a 370.000 professionals.

A menys de 300 quilòmetres del possible emplaçament d'un d'aquests parcs eòlics costaners, els raigs solars banyen cada matí els 100.000 panells de la planta fotovoltaica de Beneixama, una petita localitat del nord d'Alacant. Els 165.000 metres quadrats que ocupen converteixen aquest parc de vidre i silici, que anualment produeix uns 20 megawatts, en una de les més grans instal.lacions d'aquest tipus, cosa gens menyspreable, ja que l'energia solar és l'altre gran cavall de batalla en el que es refereix a la producció d'electricitat neta. I és que a llarg termini, només el Sol sembla capaç de resoldre els nostres problemes energètics . No en va, en només 40 minuts ens envia l'energia equivalent al consum del planeta durant un any ... i gratis.

Espanya compta amb diverses de les plantes més punteres del sector, i algunes de les nostres empreses es dediquen a comercialitzar aquesta tecnologia fins i tot als EUA. És el cas de l'andalusa Abengoa Solar, que entre els seus projectes estudia l'edificació a Arizona de Solana, una gegantina planta de 280 megawatts. Si es concreta la seva construcció, es convertirà en la major instal lació del món d'aquestes característiques.

Ara bé, donat que la rendibilitat d'aquesta indústria depèn en gran mesura de les hores de sol disponibles, alguns centres de recerca estan enfocant els seus esforços en la millora dels panells i dels inversors fotovoltaics, els dispositius que converteixen el corrent continu que es genera en ells en altern. Aquesta és, dit sigui de passada, la varietat apropiada per distribuir-la a la xarxa elèctrica.

El 2005, un grup de físics i enginyers especialitzats en ciències dels materials de la Universitat de Califòrnia i del Laboratori Nacional Lawrence Berkeley dirigits pel professor Eicke R. Weber, va demostrar que era possible utilitzar silici en brut, més barat, però contaminat amb partícules de ferro, per desenvolupar cèl lules solars eficients. Això faria possible prescindir de l'car silici cristal pur amb el qual avui es construeixen la majoria de les cel solars.

Encara cal apostar per la fissió atòmica?


Però ull, perquè en aquesta carrera contra rellotge per reduir els gasos contaminants, la tan sovint criticada energia nuclear encara pot tenir una important missió que complir . Segons el Fòrum de la Indústria Nuclear, aquesta garanteix el proveïment, frena les emissions i redueix la nostra dependència energètica, de manera que ocupa un lloc insubstituïble en el nostre sistema elèctric. Aquesta associació, que agrupa les empreses espanyoles relacionades amb l'ús pacífic d'aquest tipus d'energia, assenyala que els 438 reactors que funcionen en l'actualitat produeixen el 17% de l'electricitat mundial . A més, es troben en construcció altres 44 a França, Finlàndia, Corea del Sud, Xina, l'Índia i Rússia. Això sí, el combustible del qual es nodreixen no és il limitat. Encara que per a produir energia mitjançant reaccions nuclears de fissió poden usar-se isòtops de poloni, tori, plutoni o estronci, l'urani-235-l 'únic fisionable que es troba en la naturalesa-és el més àmpliament utilitzat en els reactors nuclears . De fet, l'Empresa Nacional d'Urani estima que les seves reserves conegudes només podran proveir les centrals durant els propers 80 anys.

Així les coses, alguns països ja ultimen la construcció d'una nova generació de reactors. Parlem dels EPR, que són capaços de generar més electricitat-fins a 1.600 megawatts-tot i que consumiran menys combustible. Finlàndia i França esperen que les seves instal.lacions a Olkiluoto i Flamanville respectivament estiguin operatives entre 2011 i 2017.

Malgrat tot, la polèmica no abandona aquests enginys. Si bé el president francès Nicolas Sarkozy ha volgut deixar clar que cada unitat permetrà estalviar fins a 2.000 milions de metres cúbics de gas a l'any, quan substitueixi a una central d'aquest tipus-i 11 milions de tones de CO2, si ho fa amb una de carbó-, Greenpeace adverteix que els residus radioactius que generaran seran set vegades més perillosos que els de les plantes nuclears convencionals.

A Rússia, per la seva banda, la signatura Malaia Energuétika ha plantejat una opció més imaginativa que, això sí, posa els pèls de punta als conservacionistes: la construcció de grans vaixells que serveixin com autèntiques centrals flotants capaços de portar energia elèctrica a les zones més remotes del país. Tot i que la seguretat d'aquestes naus ha estat posada en dubte des del primer moment per alguns col.lectius, com l'organització ecologista noruega Bellona, ​​la primera d'elles, que portarà el nom Acadèmic Lomonósov, podria entrar en funcionament en algun moment de l'any 2010. El cost d'aquesta embarcació-generador de 145 metres de llarg superarà els 260 milions d'euros, però segons els seus promotors podria subministrar electricitat a una ciutat de 250.000 habitants i, a més, funcionar com una planta calefactora i dessaladora .

D'una o altra manera, el mar sembla amagar la clau de la revolució energètica en marxa . Al juliol de 2008, va començar a funcionar al nord d'Irlanda SeaGen, la major turbina marina del món . El seu generador, de 300 tones, se serveix de dos rotors bessons de 16 metres que aprofiten la força de les marees. Així, és capaç de generar 1,2 megawatts, equivalent al subministrament necessari per a 1.000 llars.

En un informe publicat per la revista Scientific American a propòsit de l'empenta que vol donar el president nord-americà Barack Obama per obtenir més energia sense augmentar les emissions de gasos d'efecte hivernacle, s'indica que si la tecnologia actual no és suficient per reduir-les o no aplica correctament caldrà recórrer a un pla B. Aquest maratonià canvi tecnològic inclou propostes molt propera en la ciència ficció: parcs eòlics flotants que aprofitin els corrents a 10.000 metres d'altura, panells solars orbitals-una idea que va investigar la NASA entre 1995 i 2003 i que la signatura Solaren pretén explotar juntament amb PG & E, la major companyia energètica de Califòrnia, el 2016 - o la utilització de microbis especialment dissenyats per transformar el CO2 generat per les plantes tèrmiques en gas natural reaprofitable. Potser el cas més significatiu és el de la tan esperada fusió nuclear, el Sant Grial de l'energia . En teoria, una planta equipada amb aquesta tecnologia podria aprofitar la mateixa força termonuclear que es dóna en el Sol per unir àtoms en lloc de dividir-los, com fa l'esmentada fissió . Es calcula que d'aquesta forma podria extreure fins a un gigawatt d'electricitat al dia fent servir només uns poc quilos de combustible, bàsicament liti i aigua salada.

El resultat no podria ser millor: energia barata que no produeix gasos contaminants i només uns pocs residus radioactius de baixa intensitat, de menys d'un segle de vida . Sobre el paper està molt bé, però la qüestió és que no està clar que sigui rendible o si quedarà com a mera curiositat de laboratori, ja que de moment l'energia que es necessita per activar la reacció és molt més gran que la que produeix el procés. Si tot va bé, el reactor internacional ITER que s'està construint al sud de França, començarà a realitzar les seves primeres operacions en 2018. Així i tot, hauran de passar dues dècades per saber si la fusió és viable.

A ningú passa inadvertit que per aprofitar al màxim les fonts d'energia del futur serà necessari reestructurar a fons la xarxa elèctrica. Al final no es tracta només d'evitar les grans pèrdues que l'afecten en l'actualitat, sinó aconseguir que, per exemple, els parcs eòlics siberians alimentin l'aire condicionat de Madrid o que els panells solars d'Austràlia es facin servir per il.luminar EUA. Les propostes es multipliquen, però la veritat és que, ara per ara, no existeix una recepta màgica per afrontar la latent crisi energètica que alguns ja comparen amb el fantasma de la Guerra Freda. Ho diu molt clar Michael Pacheco, director del Centre Nacional d'bionergía dels EUA: "Anem a necessitar tot el que puguem obtenir de la biomassa, el sol, el vent ... i la qüestió encara seguirà sent si tindrem prou".